William Astbury

William Thomas Astbury FRS (Bill Astbury, 25 de fevereiro de 1898, Longton - 4 de junho de 1961, Leeds) foi um físico e biólogo molecular inglês.

Astbury fez estudos iniciais de difração de raios X de moléculas biológicas. Seu trabalho sobre queratina ajudou Linus Pauling a descobrir a hélice alfa. Ele também estudou a estrutura do DNA em 1937 e deu o primeiro passo na elaboração de sua estrutura.

O caminho para o DNA

Em 1937 Torbjörn Caspersson da Suécia enviou-lhe amostras bem preparadas de DNA de timo de bezerro. O fato de que o DNA produziu um padrão de difração mostrou que ele tinha uma estrutura regular. Astbury relatou que a estrutura do DNA se repetia a cada 2,7 nanômetros e que as bases ficavam planas, empilhadas, a 0,34 nanômetros de distância. Em um simpósio em 1938 em Cold Spring Harbor, Astbury apontou que o espaçamento de 0,34 nanômetros era o mesmo que o de aminoácidos em cadeias de polipeptídeos. Na verdade, o espaçamento das bases na forma B do DNA é de 0,332 nm.

Em 1946, Astbury apresentou um trabalho em um simpósio em Cambridge, no qual ele disse "Biossíntese é supremamente uma questão de adaptação de moléculas ou partes de moléculas contra outras... um dos grandes desenvolvimentos biológicos de nosso tempo é a percepção de que provavelmente a interação mais fundamental de todas é aquela entre as proteínas e os ácidos nucléicos". Ele também disse que o espaçamento entre os nucleotídeos e o espaçamento dos aminoácidos nas proteínas "não foi um acidente aritmético".

Astbury não foi capaz de propor a estrutura correta do DNA a partir de seus dados. Entretanto, em 1952 Linus Pauling usou os dados insuficientes de Astbury para propor uma estrutura para o DNA, o que também era incorreto. Entretanto, o trabalho de Astbury encorajou Maurice Wilkins, Raymond Gosling e Rosalind Franklin no Kings College, Londres. Seus resultados de cristalografia de raios X foram usados por Francis Crick e James D. Watson para identificar a estrutura do DNA em 1953.


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