Canopus

Canopus, ou Alpha Carinae no sistema de designação Bayer, é a estrela mais brilhante em sua constelação (Carina) e a estrela mais brilhante no céu noturno do sul.

O Canopus é bastante incomum, pois sua distância da Terra não era conhecida até os anos 90. Antes do lançamento do telescópio do satélite Hipparcos, as estimativas de distância para a estrela variavam muito, de 96 anos-luz a 1200 anos-luz. Hipparcos estabeleceu o Canopus como estando a 310 anos-luz (96 parsecs) de nosso sistema solar.

A dificuldade em medir a distância do Canopus se deve ao fato de ser um "supergiante menos luminoso". Tais estrelas são raras e mal compreendidas. São estrelas que podem estar em processo de evolução para ou longe do status de gigante vermelho. Isto, por sua vez, tornou difícil saber quão intrinsecamente brilhante é o Canopus e, portanto, quão distante ele pode estar. A medição direta era a única maneira de resolver o problema. O Canopus está muito distante para que observações de paralaxe terrestre pudessem ser feitas, portanto a distância da estrela não era conhecida com certeza até o início dos anos 90.

O Canopus é 13.600 vezes mais luminoso do que o Sol e a estrela mais intrinsecamente brilhante dentro de cerca de 700 anos-luz. Na verdade, de 1 unidade astronômica, o Canopus teria uma magnitude aparente de -37. O Canopus parece menos brilhante que o Sirius em nosso céu somente porque o Sirius está muito mais próximo da Terra (8,6 anos-luz).

A temperatura superficial do Canopus é de 7350 ± 30 K. Seu diâmetro foi medido a 0,6 unidades astronômicas (o diâmetro angular medido é de 0,006 segundos de arco), 65 vezes o do Sol. Se fosse colocado no centro do sistema solar, ele se estenderia três quartos do caminho até Mercúrio. Um planeta semelhante à Terra teria que ficar a três vezes a distância de Plutão para que sua estrela aparecesse do mesmo tamanho no céu que nosso próprio Sol. O Canopus é uma forte fonte de raios X, que provavelmente são produzidos por sua coroa, aquecida magneticamente a cerca de 15 milhões de K.

O Canopus faz parte da Associação Scorpius-Centaurus, um grupo de estrelas que compartilham origens semelhantes.

Posição do Canopus
Posição do Canopus


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