Quetzalcoatlus

Quetzalcoatlus era um enorme pterossauro, o maior animal já voado. Tinha uma envergadura de 10 a 12 metros (33/40 pés), mas era leve na construção (~200 libras).

Quetzalcoatlus tinha um pescoço invulgarmente longo, e quando estava no chão era tão alto quanto uma girafa.

Seu registro fóssil é do Alto Cretáceo da América do Norte, 70-65,5 milhões de anos atrás. O Quetzalcoatlus foi extinto no evento de extinção do K/T.

Esqueleto restaurado em posição quadruplicada
Esqueleto restaurado em posição quadruplicada

Sua descoberta

Um estudante universitário encontrou o primeiro fóssil de Quetzalcoatlus no Big Bend National Park, no Texas. Seu nome era Douglas Lawson, da Universidade do Texas, em Austin. Quando ele estava no parque, ele viu um osso saindo de uma rocha. Como o osso parecia oco, como o osso de um pássaro, ele pensou que era parte de uma criatura voadora - e ele estava certo. Com a ajuda de seu professor, ele continuou cavando até que muitos ossos de um braço e de uma asa foram encontrados. O resto do corpo do animal estava faltando. Muitos outros procuraram pelo resto daquele enorme pterossauro, mas ele nunca foi encontrado. Outros fósseis de Quetzalcoatlus foram encontrados, mas nenhum é tão grande quanto o que Lawson encontrou.

Vôo

Como o Quetzalcoatlus era tão grande, dois pesquisadores sugeriram que era pesado demais para voar. Isto teria sido espantoso, porque em todo o registro fóssil não há nenhum pterossauro sem vôo. Pensou-se que sua mobilidade no solo era muito pobre para que eles sobrevivessem sem voar. Entretanto, uma discussão recente sobre esta idéia concluiu que eles provavelmente poderiam voar afinal de contas. Outra análise sugeriu que o vôo deles era bastante forte. Como temos apenas alguns ossos, a questão do peso não pode ser resolvida no momento.

Estilo de vida

Os hábitos alimentares do Quetzalcoatlus (que tinha um bico longo e sem dentes) são desconhecidos. Esta questão, e seu vôo, ainda estão sendo discutidos. A falta de um esqueleto mais detalhado é o principal problema para se chegar a conclusões. Duas teorias foram propostas.

Uma idéia é que ele comeu peixe, voando com sua mandíbula na água, e pegando peixes quando os atingiu. Na época, o Texas estava amplamente coberto pelo Western Interior Seaway. "Destes estilos de vida propostos, o piscivory [comedor de peixe] em vôo parece ter ganho a maior aceitação, sendo a alimentação por desnatação um método frequentemente sugerido para forragem.

A outra teoria é que ele se alimentava da terra, em parte como um alimentador de carniça, como abutres e abutres, e forrageado para pequenos animais. Esta visão está ganhando terreno, porque a mandíbula não mostra as adaptações para a escumação encontradas nas aves modernas que capturam peixes desta forma.

Em vôo, era certamente um vôo mais ascendente, voando em correntes de ar ascendentes em um ambiente quente, e seus restos mortais vêm de um local que ficava bem no interior do Cretáceo.

Mídia

Quetzalcoatlus foi exibido no filme When Dinosaurs Roamed America comendo uma carcaça de Triceratops morta.


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