Extinção

A extinção é uma das principais características da evolução. Uma espécie é extinta quando nenhum animal da espécie ainda está vivo.

Todas as espécies se extinguem mais cedo ou mais tarde. O fim de uma espécie pode acontecer por muitas razões. Pode ser causado pela perda de habitat ou por ser caçado em excesso, ou por um grande evento de extinção. Um exemplo de um animal que agora está extinto é o Dodô, da caça excessiva. Outra maneira bem diferente de uma espécie terminar é através da divisão por espécies, conhecida como cladogênese. As espécies que vivem hoje provavelmente não viviam no período Cambriano, mas seus ancestrais viviam.

As espécies ameaçadas de extinção são aquelas que podem se extinguir. Um relatório da Kew Gardens sugere que um quinto das espécies de plantas pode estar em risco de extinção. Espécies fósseis às vezes reaparecem milhões de anos depois de serem consideradas extintas. Estes casos são chamados de Lazarus taxa.

Este selo da antiga República Democrática Alemã mostra um fóssil do pterossauro Pterodactylus kochi do Museum für Naturkunde em Berlim Oriental, 1973.
Este selo da antiga República Democrática Alemã mostra um fóssil do pterossauro Pterodactylus kochi do Museum für Naturkunde em Berlim Oriental, 1973.

O Dodô: um pássaro sem vôo das Ilhas Maurício que se extinguiu no século XVII.
O Dodô: um pássaro sem vôo das Ilhas Maurício que se extinguiu no século XVII.

Duração das espécies

A duração média das espécies varia de acordo com os grupos estudados. Um estudo dos foraminíferos bentônicos (águas profundas) mostrou uma média de 16 milhões de anos se vivessem acima dos 200 metros, mas 25 milhões se vivessem abaixo dos 200 metros. Por outro lado, o tempo médio de sobrevivência das espécies de mamíferos durante os últimos 20 mei tem sido de 2,33 mei.

Estima-se que 99,9% de todas as espécies que já viveram estão agora extintas. Mais da metade das plantas e animais que se extinguiram nos últimos 200 anos estiveram na Austrália. Lá, a chegada de europeus com espécies introduzidas (acidental ou deliberadamente) danificou a biota nativa. Especialmente, a introdução de mamíferos euterianos causou a extinção de muitas formas marsupiais.

Duração dos grupos superiores

Naturalmente, categorias superiores como gêneros, famílias, ordens, classes e phyla duram mais tempo, porque são compostas de mais espécies. Tanto quanto sabemos, nenhum filo foi completamente extinto desde o Cambriano, mas muitas classes foram extintas em um ou outro dos "cinco grandes" eventos de extinção. Exemplos de categorias mais elevadas de animais agora extintos são: peixes placodermes, trilobitas, amonitas, pelicossauros, dinossauros não-aviosos, pterossauros, ictiossauros e plesiossauros.

Razões

Darwin pensava que a maioria das extinções ocorriam porque alguns organismos se tornaram mais eficazes, e substituíram seus concorrentes menos avançados. Sem dúvida isso ocorre, mas a visão agora é que a mudança ambiental é mais importante. Os organismos tornam-se adaptados aos ambientes em que vivem. O meio ambiente certamente muda, e às vezes de forma bastante dramática. Quando isso ocorre, alguns organismos podem se adaptar às mudanças. Outros não podem.

O ambiente da Terra pode permanecer bastante estável por longos períodos de tempo. Então, a taxa de extinção é geralmente bastante baixa. Então ocorrem mudanças, às vezes bastante rápidas. Nesses tempos, a taxa de extinção pode ser muito maior. A taxa de extinção é, portanto, uma coisa útil a ser medida.

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