Lentilha-de-água

As plantas aquáticas de água doce são a lentilha de água doce, a lentilha de água ou a raiz de louro. Flutuam em água doce e pântanos, de movimento lento ou parado. Há cinco gêneros, com um total de 33 a 38 espécies.

Estas plantas são muito simples: Falta-lhes um caule ou folhas óbvias. A maioria de cada planta é um pequeno "talo" ou estrutura "frondosa" organizada, com apenas algumas células de espessura. Muitas vezes ela tem bolsas de ar e flutua sobre ou sob a superfície da água. Algumas não têm raiz e outras têm uma ou mais raízes simples.

A reprodução é geralmente feita por brotação assexuada. Ocasionalmente, três pequenas flores são produzidas para reprodução sexual. Estas flores têm dois estames e um pistilo. A partir desta reprodução ocasional é produzida uma semente em um saco de ar que flutua. A flor do gênero lentilha-de-água Wolffia é a menor conhecida, com apenas 0,3 mm de comprimento.

Plantas individuais de lentilha-de-água (Lemna gibba) em uma vista lateral e de baixo mostram como estas plantas são simples.
Plantas individuais de lentilha-de-água (Lemna gibba) em uma vista lateral e de baixo mostram como estas plantas são simples.

Ecologia da lentilha-de-água

A obtenção de nutrientes é um fator para as plantas aquáticas. As lentilha-de-água tendem a ser encontradas em condições férteis, mesmo eutróficas. Elas podem ser espalhadas por aves aquáticas e pequenos mamíferos em seus pés e corpos, e por meio do movimento da água. Na água com correntes constantes ou transbordamento, as plantas são levadas pelos canais de água e não crescem tão espessas. Em alguns lugares, o tempo faz com que as plantas se multipliquem muito quando o fluxo de água é baixo. Em seguida, elas são levadas conforme os períodos de chuva que se seguem.

A lentilha-de-água é uma importante fonte de alimento de alta proteína para aves aquáticas. Ela contém mais proteína do que a soja. As pequenas plantas fornecem cobertura para muitas espécies aquáticas de pequeno porte. Espécies de água-ponduíche como as rãs-touro e peixes como o bluegills usam as plantas como abrigo.

As plantas podem fornecer a remoção de nitrato, se cultivadas, e as lentilha de pato são importantes no processo de biorremediação porque crescem rapidamente, absorvendo o excesso de nutrientes minerais, particularmente nitrogênio e fosfatos. Por estas razões, elas são consideradas como purificadores de água de valor inexplorado.

A lentilha-de-água pode ser usada para o tratamento de águas residuais para capturar toxinas e para o controle de odores. Se for mantido um tapete de lentilha para a remoção das toxinas, ele também impede o desenvolvimento de algas e controla a criação de mosquitos.

Estas plantas também podem desempenhar um papel na conservação da água porque uma cobertura de lentilha-de-água reduzirá a evaporação da água quando comparada com a taxa de um corpo de água de tamanho semelhante com uma superfície clara.

Pesquisa e aplicações

Em julho de 2008, o Departamento de Energia dos Estados Unidos (DOE) Joint Genome Institute anunciou que o Community Sequencing Program financiou o sequenciamento do genoma da lentilha-de-água gigante, Spirodela polyrhiza. Este foi um projeto prioritário para o DOE em 2009. A pesquisa tinha como objetivo facilitar novos programas de biomassa e bioenergia.

A lentilha-de-água é um bom candidato como biocombustível porque cresce rapidamente, produz cinco a seis vezes mais amido do que o milho por unidade de área, e não contribui para o aquecimento global. Ao contrário dos combustíveis fósseis, a lentilha-de-água remove o dióxido de carbono da atmosfera em vez de adicioná-lo.

A lentilha-de-água filtra contaminantes (bactérias, nitrogênio, fosfatos) dos corpos naturais de água, zonas úmidas e águas residuais.

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Alga-pato comum na Galiza, Espanha

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Lemna minor

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Lemna trisulca

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Lemna gibba

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Spirodela polyrhiza

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Água coberta de lentilha-de-água com vários ciprestes carecas

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Patos e lentilha-de-água

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A erva-dos-patos sendo cultivada em uma instalação de teste para produzir alimentos para animais.

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