Hélio

O hélio é um elemento químico. Tem o símbolo químico He, número atômico 2, e peso atômico de cerca de 4.002602. Existem 9 isótopos de hélio, dos quais apenas dois são estáveis. Estes são 3He e 4He. 4He é, de longe, o isótopo mais comum.

O hélio é chamado de gás nobre, porque não se mistura regularmente com outros produtos químicos e forma novos compostos. Ele tem o ponto de ebulição mais baixo de todos os elementos. É o segundo elemento mais comum no universo, depois do hidrogênio, e não tem cor ou cheiro. Entretanto, o hélio tem um brilho vermelho-alaranjado quando colocado em um campo elétrico. O hélio normalmente não reage com nada mais. Os astrônomos detectaram a presença de hélio em 1868, quando seu espectro foi identificado à luz do Sol. Isto foi antes de sua descoberta na Terra.

O hélio é usado para encher balões e dirigíveis porque sua densidade é mais leve que o ar. Ele não queima, portanto é seguro para esse tipo de uso. Ele também é usado em alguns tipos de lâmpadas. As pessoas podem respirar hélio: ele faz suas vozes soarem mais altas do que normalmente. Isto é uma brincadeira, mas é perigoso como se respirassem demais, a hipoxia pode ferí-los ou matá-los por não estarem respirando ar normal. Respirar muito hélio também pode causar efeitos a longo prazo nas cordas vocais.

O hélio é criado através do processo de fusão nuclear no Sol, e em estrelas semelhantes. Durante este processo, quatro átomos de hidrogênio são fundidos para formar um átomo de hélio. Na Terra, ele é feito pelo decaimento radioativo natural de elementos radioativos pesados como tório e urânio, embora existam outros exemplos. As partículas alfa emitidas por tais decaimentos consistem em núcleos de hélio-4.

Por ser muito leve, o hélio é o gás de escolha para encher dirigíveis como o dirigível da Goodyear.
Por ser muito leve, o hélio é o gás de escolha para encher dirigíveis como o dirigível da Goodyear.

Fornecimento

O hélio se tornou raro na Terra. Se ele se liberta para o ar, deixa o planeta. Ao contrário do hidrogênio, que reage com o oxigênio para formar água, o hélio não é reativo. Ele permanece como um gás. Durante muitos anos após a Lei do Hélio de 1925, os EUA coletaram hélio em uma Reserva Nacional de Hélio. O hélio americano vem de poços na área das Grandes Planícies. Atualmente, mais hélio é fornecido pelo Qatar do que pelos EUA.

Várias organizações de pesquisa divulgaram declarações sobre a escassez e a conservação do hélio. Essas organizações divulgaram recomendações de políticas já em 1995 e em 2016 exortando o governo dos Estados Unidos a armazenar e conservar o hélio devido aos limites naturais do fornecimento de hélio e à natureza única do elemento. Para os pesquisadores, o hélio é insubstituível porque é essencial para produzir temperaturas muito baixas. O hélio a baixas temperaturas é usado em criogenia, e em certas aplicações criogênicas. O hélio líquido é usado para resfriar certos metais até as temperaturas extremamente baixas necessárias para a supercondutividade, como em ímãs supercondutores para imagens de ressonância magnética.


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