Laetoli

Laetoli é um site na Tanzânia, datado do Plio-Pleistoceno. É famoso por suas pegadas de hominina, preservadas em cinza vulcânica. O local das pegadas de Laetoli fica 45 km ao sul do desfiladeiro Olduvai. Foi escavado pelos arqueólogos Louis e Mary Leakey em 1978. As "Pegadas de Laetoli" receberam muita atenção do público porque são provas convincentes do bipedalismo nos hominins do Plioceno.

Datados de 3,6 milhões de anos atrás, eram a mais antiga evidência conhecida do bipedalismo homininin. Agora foram encontradas evidências mais antigas, como os fósseis de Ardipithecus ramidus. As pegadas e a estrutura esquelética escavadas em Laetoli eram provas claras de que o bipedalismo evoluiu antes do aumento do cérebro em hominídeos. Embora seja debatido, acredita-se que os três indivíduos que fizeram estas pegadas pertenciam à espécie Australopithecus afarensis. Junto com as pegadas estavam outros hominídeos e restos do esqueleto animal e artefatos de Acheulean (eixos das mãos).

Após debate, foi decidido que Australopithecus afarensis é a espécie dos três hominídeos que fizeram as pegadas em Laetoli. Isto é baseado na reconstrução do esqueleto do pé de uma fêmea de A. afrarensis homininin. A análise detalhada da pegada comparou animais humanos e bípedes, como ursos e primatas. Foram analisadas as andanças (padrão de passada) e a estrutura do pé. O comprimento da passada, o comprimento da passada, a largura da passada e o ângulo do pé mostraram que A. afarensis era mais parecido com o humano na marcha do que com o macaco.

A. afarensis, então, é um hominídeo bípede obrigatório. Seu tamanho cerebral era muito semelhante ao dos chimpanzés e gorilas modernos. Portanto, em um aspecto importante, era como o gênero Homo, uma vez que era bípede. Isso significa que ele foi adaptado para viver em florestas abertas e savanas, não em florestas tropicais. Por outro lado, ele tinha um cérebro do tamanho de um macaco. Esta situação, onde diferentes características de um animal evoluem em ritmos diferentes, é conhecida como evolução em mosaico.

o local fóssil de Laetoli no norte da Tanzânia
o local fóssil de Laetoli no norte da Tanzânia

Recriação pela artista de uma fotografia de uma pegada hominídea de Laetoli.
Recriação pela artista de uma fotografia de uma pegada hominídea de Laetoli.

Fundição das pegadas de Laetoli, em exposição no Museu Nacional de História Natural em Washington, D.C.
Fundição das pegadas de Laetoli, em exposição no Museu Nacional de História Natural em Washington, D.C.

Pegadas na Europa

As pegadas mais antigas de hominídeos da Europa estão na Grã-Bretanha. Elas têm cerca de 800.000 a um milhão de anos de idade. Elas foram encontradas na praia de Happisburgh, East Anglia.

Os arqueólogos os descrevem como "a mais antiga superfície conhecida de pegada de hominídeos fora da África, entre 1 milhão e 0,78 milhões de anos atrás". O local é conhecido por sua preservação de sedimentos com fauna e flora do Pleistoceno primitivo. Desde 2005, foram encontradas ferramentas de pedra. Isto significa que os humanos ocuparam o norte da Europa pelo menos 350.000 anos antes do que se pensava antes.

Mapa mostrando a posição da Happisburgh no início do Pleistoceno, cerca de 800.000 anos atrás
Mapa mostrando a posição da Happisburgh no início do Pleistoceno, cerca de 800.000 anos atrás


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