Lagos de Titã

Os lagos de Titã, uma lua de Saturno, são feitos de metano líquido. Os lagos foram encontrados pela sonda espacial Cassini-Huygens. Os lagos maiores são conhecidos como maria (mares) e os mais pequenos como lacūs (lagos).

Era possível que houvesse mares de metano líquido em Titã e sugerido pela primeira vez após a leitura das informações da Voyager 1 e da Voyager 2 que mostravam Titã ter uma atmosfera espessa, capaz de suportar lagos, mas só foram encontradas provas exactas em 1995, quando imagens do telescópio Hubble e de outros telescópios já tinham mostrado alguma prova de metano líquido possivelmente em lagos ou oceanos de todo o planeta, semelhante aos oceanos da Terra.

A missão Cassini provou que existem lagos líquidos em Titan, mas não no início. Quando a sonda chegou ao sistema Saturniano em 2004, os cientistas esperavam que os lagos ou oceanos de hidrocarbonetos pudessem ser vistos à luz solar reflectida da superfície, mas não foram encontrados quaisquer reflexos.

Os cientistas ainda acreditavam que o etano líquido e o metano seriam encontrados perto dos pólos de Titan, onde esperavam encontrar muito líquido. No pólo sul de Titã, uma grande área escura chamada Ontário Lacus foi o primeiro lago identificado, possivelmente criado pela chuva, uma vez que as nuvens são frequentemente vistas na área. Uma possível linha costeira foi também identificada no pólo em imagens de radar. Como a sonda Huygens-Cassini voou no dia 22 de Julho de 2006, o seu radar tirou fotografias da parte norte do planeta (que se encontrava no Inverno), foram encontradas várias áreas grandes e suaves na superfície perto do pólo norte. Com base nestes dados, os cientistas anunciaram "provas definitivas de lagos cheios de metano na lua de Saturno Titan" em Janeiro de 2007. A equipa de Cassini-Huygens decidiu que as áreas lisas são os lagos de hidrocarbonetos que tinham procurado, os primeiros lagos encontrados fora da Terra. Alguns vales parecem ter rios.

O satélite não foi capaz de mostrar imagens de lagos em movimento ao vento. A forte humidade e as nuvens de metano perto da superfície de Titã poderiam ser um sinal de evaporação dos lagos. Os lagos cobrem 0,002-0,02% da superfície de Titã.

A sonda Cassini-Huygens voou em Fevereiro de 2007, tirando fotografias por radar e câmara fotográfica de algumas grandes áreas próximas do pólo norte que podem ser grandes áreas de metano líquido e/ou etano, incluindo um mar com mais de 100.000 km² (maior que o Lago Superior), e outra área de tamanho semelhante ao Mar Cáspio. Fotografias tiradas perto do pólo sul de Titan em Outubro de 2007 mostraram áreas semelhantes, mas muito mais pequenas, que se parecem com lagos.

A sonda Cassini-Huygens, voou muito perto de Titan em Dezembro de 2007, e tirou fotografias de infravermelhos dos químicos na superfície e encontrou um lago chamado Ontario Lacus perto do pólo sul. Os cientistas que estudaram as fotografias de infravermelhos decidiram que um ou mais dos grandes lagos nas fotografias da lua de Saturno Titan contém líquido e que o líquido é feito de hidrocarbonetos. Encontraram também etano em Titan. Esta missão prova que Titã é o único outro planeta conhecido por ter líquido na sua superfície. Os lagos fazem de Titã um planeta muito importante para o estudo da ciência do tempo. Líquidos, gases e temperaturas estão em jogo em Titã. Isto deve ajudar a ciência da previsão do tempo.

Não foram encontrados lagos perto do centro de Titã, que foi estudado a 14 de Janeiro de 2005. Uma parte da sonda Huygens-Cassini aterrou ali. As fotografias tiradas pela sonda ao cair não mostravam áreas abertas de líquido, mas mostravam rios que tinham secado. Pensou-se inicialmente que as áreas escuras perto do centro de Titã poderiam ser um lago de um líquido ou de uma substância semelhante a alcatrão, mas a sonda aterrou na área escura, e é sólida sem qualquer líquido. Um dispositivo conhecido como penetrómetro estudou a superfície enquanto a sonda aterrava e parecia encontrar argila húmida. Os cientistas acreditam que o penetrómetro pode ter aterrado num grande calhau, e dizem que a superfície é semelhante à areia feita de gelo. Fotografias tiradas após o pouso da sonda mostram uma grande área plana coberta de seixos. Os seixos podem ser feitos de gelo de água e são parcialmente arredondados, o que indica fluidos.

Em 13 de Fevereiro de 2008, cientistas disseram que os lagos polares de Titãs contêm "centenas de vezes mais gás natural e outros hidrocarbonetos do que todo o gás natural conhecido na Terra". O deserto perto do centro do planeta não são líquidos, mas têm mais orgânico do que a Terra. Em Junho de 2008, o Espectrómetro de Mapeamento Visível e Infravermelho de Cassini confirmou a presença de etano líquido sem qualquer dúvida num lago no hemisfério sul de Titãs.

As previsões das nuvens de Titã são que, durante um ano sábio, o líquido se move do equador para os pólos, em nuvens, e cai como chuva.

Lagos de etano líquido, metano e nitrogénio. Coloridos em azul e castanho. Fotografias Kraken Mare, o grande lago na parte inferior esquerda, é duas vezes maior do que se pode ver aqui.
Lagos de etano líquido, metano e nitrogénio. Coloridos em azul e castanho. Fotografias Kraken Mare, o grande lago na parte inferior esquerda, é duas vezes maior do que se pode ver aqui.

Tamanho de Ligeia Mare e Lago Superior.
Tamanho de Ligeia Mare e Lago Superior.

Foto de Titã tirada durante o desembarque de Huygens, mostrando colinas, rios e praias.
Foto de Titã tirada durante o desembarque de Huygens, mostrando colinas, rios e praias.

Nomes de lagos e mares Titãs

Titanian maria (grandes mares de hidrocarbonetos) têm o nome de monstros marinhos da Terra.

Nome

Latitude

Longitude

Diâmetro (km)

Fonte do nome

Kraken Mare

68.0N

310.0W

1,170.0

O Kraken, monstro marinho norueguês.

Ligeia Mare

79.0N

248.0W

500.0

Ligeia, uma das sereias, monstros gregos

Acredita-se que as áreas chamadas Lacus são lagos de metano. Têm o nome de lagos na Terra.

Nome

Latitude

Longitude

Diâmetro (km)

Fonte do nome

Abaya Lacus

73.17N

45.55W

65.0

Lago Abaya, Etiópia

Bolsena Lacus

75.75N

10.28W

101.0

Lago Bolsena, Itália

Feia Lacus

73.7N

64.41W

47.0

Lago Feia, Brasil

Koitere Lacus

79.4N

36.14W

68.0

Koitere, Finlândia

Mackay Lacus

78.32N

97.53W

180.0

Lake Mackay, Austrália

Mývatn Lacus

78.19N

135.28W

55.0

Mývatn, Islândia

Neagh Lacus

81.11N

32.16W

98.0

Lough Neagh, Irlanda do Norte

Oneida Lacus

76.14N

131.83W

51.0

Oneida Lake, EUA

Ontário Lacus

72.0S

183.0W

235.0

Lago Ontário, na fronteira entre o Canadá e os Estados Unidos.

Sotonera Lacus

76.75N

17.49W

63.0

Lago Sotonera, Espanha

Sparrow Lacus

84.3N

64.7W

81.4

Sparrow Lake, Canadá

Waikare Lacus

81.6N

126.0W

52.5

Lago Waikare, Nova Zelândia

Lagos de metano em Titan: Imagem do radar Cassini, 2006
Lagos de metano em Titan: Imagem do radar Cassini, 2006

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