Dragão-de-komodo

O dragão-de-komodo (Varanus komodoensis) é uma espécie de lagarto que vive nas ilhas indonésias de Komodo, Rincah, Flores, Gili Motang, e Gili Dasami. É o maior lagarto vivo. Eles crescem a um comprimento médio de 2-3 metros (aproximadamente 6,5-10 pés) e pesam cerca de 70 kg (154 libras). As mordidas de dragão Komodo podem ser muito perigosas, e às vezes atacam as pessoas.

Os cientistas ocidentais viram pela primeira vez dragões Komodo em 1910. Eles são animais muito populares nos zoológicos porque são muito grandes e parecem assustadores. Os lagartos estão em algum perigo. Há muito poucos dragões-de-komodo ainda vivos em suas ilhas de origem. A lei indonésia não permite a caça desses lagartos. O Parque Nacional de Komodo foi feito para ajudar a proteger os dragões Komodo.

O dragão-de-komodo tem outros nomes. Ele também pode ser chamado de monitor Komodo ou o monitor da Ilha Komodo por alguns cientistas, mas isto não é muito comum. As pessoas que vivem na Ilha de Komodo os chamam de ora, buaja durat (crocodilo terrestre) ou biawak raksasa (monitor gigante).

Descrição

O dragão Komodo é de sangue frio. Sua cauda é tão longa quanto seu corpo. Tem cerca de 60 dentes afiados que podem crescer até 2,5 centímetros de comprimento. Tem também uma língua longa, amarela, bifurcada. Sua pele pode ser azul, laranja, verde, cinza ou marrom. Sua saliva é vermelha porque suas gengivas cobrem quase completamente seus dentes. Quando comem, seus dentes cortam as gengivas e as fazem sangrar. Isto cria um bom ambiente para as bactérias perigosas que vivem em sua boca.

Tamanho

Estes lagartos são os principais predadores nos lugares onde vivem por serem tão grandes.

As pessoas costumavam pensar que eram muito grandes porque não há outros animais grandes, comedores de carne, nas ilhas onde vivem. Portanto, eles não tinham que competir com outros animais semelhantes pela mesma comida e lugares para viver. As pessoas também pensavam que eram grandes por causa de sua baixa taxa metabólica.

No entanto, os fatos são diferentes. O registro fóssil mostra que o Komodo é o último de um grupo de lagartos chamado varanídeos. Esses lagartos têm aproximadamente o mesmo tamanho há quase um milhão de anos. Eles tiveram sua origem na Austrália há quase quatro milhões de anos, e se espalharam mais tarde por grande parte da Indonésia. Seu tamanho não tem nada a ver com o fato de estarem em uma ilha relativamente pequena.

A maioria deles morreu após o contato com os humanos modernos.

Sentidos

Os furos dos dragões Komodo são fáceis de ver, mas os dragões Komodo não são muito bons de ouvir. É capaz de ver a uma distância de até 300 metros, mas pensa-se que tenha má visão noturna. O dragão-de-komodo é capaz de ver em cores, mas tem dificuldade de ver objetos que não se movem.

O dragão Komodo usa sua língua para provar e cheirar como muitos outros répteis. Eles têm uma parte especial do corpo chamada órgão de Jacobson para o cheiro. Com a ajuda de um bom vento, eles podem sentir o cheiro de animais mortos a 4-9,5 km de distância. As narinas do dragão Komodo não são muito úteis para o olfato, pois não tem diafragma. Tem apenas algumas papilas gustativas na parte de trás de sua garganta. Suas escamas têm conexões especiais com nervos que dão ao lagarto uma sensação de toque. As escamas ao redor de suas orelhas, lábios, queixo e fundo dos pés podem ter três ou mais dessas conexões.

Saliva

Os dragões-de-komodo têm bactérias perigosas em sua saliva. Os cientistas já identificaram 57 deles. Uma das bactérias mais perigosas na saliva do dragão-de-komodo parece ser uma espécie de Pasteurella multocida. Estas bactérias causam doenças no sangue de sua vítima. Se uma mordida não mata um animal e ele escapa, normalmente morrerá dentro de uma semana após a infecção. O dragão Komodo parece nunca adoecer de sua própria bactéria. Portanto, os pesquisadores têm procurado o antibacteriano do lagarto. Isto pode ser usado como remédio para humanos.

Além das bactérias mortais, o dragão Komodo possui glândulas venenosas em suas mandíbulas inferiores que correspondem à potência do taipan terrestre, uma cobra venenosa. O veneno age como um anticoagulante do sangue, e causará a morte por insuficiência cardíaca e hemorragia interna maciça em apenas 30 minutos.

Reprodução

O acasalamento começa entre maio e agosto, e os ovos são postos em setembro. Os dragões deixam cerca de vinte ovos em ninhos vazios deixados por aves chamadas megapodes. Os ovos se desenvolvem por sete a oito meses. Os ovos se abrem e os lagartos bebês saem em abril, quando há muitos insetos para comer. Os jovens dragões-de-komodo vivem em árvores, onde estão a salvo de dragões-de-komodo adultos e outros animais que possam comê-los. Eles levam cerca de três a cinco anos para amadurecer e podem viver até cinqüenta anos. As fêmeas dragões-de-komodo podem ter filhotes sem fertilização (partenogênese).

Fechamento da pele de um dragão Komodo.
Fechamento da pele de um dragão Komodo.

Um dragão Komodo descansando ao sol no Disney's Animal Kingdom. Os furos das orelhas são grandes.
Um dragão Komodo descansando ao sol no Disney's Animal Kingdom. Os furos das orelhas são grandes.

Habitat

O dragão Komodo gosta de lugares quentes e secos e vive em prados secos e abertos, savanas e florestas tropicais em terras baixas. É mais ativo durante o dia porque é de sangue frio, embora às vezes seja ativo à noite. Os dragões-de-komodo vivem sozinhos. Eles se reúnem apenas para procriar e comer. Eles podem correr até 20 quilômetros por hora (12,4 mph), mergulhar até 4,5 metros (15 pés) em velocidade máxima por curtos períodos de tempo. Quando são jovens, eles sobem em árvores com suas garras fortes. Como o dragão Komodo cresce maior, suas garras são usadas principalmente como armas, porque é grande demais para subir bem em árvores.

O dragão Komodo escava buracos para proteção com suas poderosas pernas e garras. Estes buracos podem ter de 1 a 3 metros de largura. Por ser muito grande e dormir em buracos, ele é capaz de se manter quente durante toda a noite. O dragão Komodo geralmente caça à tarde, mas permanece na sombra durante a parte mais quente do dia. Os dragões Komodo têm lugares de descanso especiais em cristas que capturam brisas frescas do mar.

Grande plano do pé e da cauda de um dragão Komodo.
Grande plano do pé e da cauda de um dragão Komodo.

Alimentos

Os dragões-de-komodo são carnívoros, o que significa que eles comem carne. Embora comam principalmente animais mortos, eles também capturam animais vivos como presas. Quando a presa passa por um dragão-de-komodo, de repente ele vai atacar o animal e morder ou arrancar a barriga ou a garganta. Para capturar animais que estão no alto e fora de alcance, o dragão-de-komodo pode ficar de pé em suas patas traseiras e usar sua cauda como suporte.

Os dragões-de-komodo não mastigam seus alimentos. Eles comem mordendo e arrancando grandes pedaços de carne e engolindo-os inteiros. Eles podem engolir presas menores, até o tamanho de uma cabra, inteiras. Isto porque eles têm mandíbulas e crânios flexíveis, e seus estômagos podem se expandir. Os dragões-de-komodo fazem muita saliva para ajudar o alimento a se mover facilmente, mas a deglutição ainda leva muito tempo (15-20 minutos para engolir uma cabra). Os dragões-de-komodo podem tentar engolir mais rapidamente correndo e empurrando o animal morto na boca com muita força contra uma árvore. Às vezes, um lagarto bate com tanta força na árvore que ela é derrubada. Os dragões respiram usando um pequeno tubo sob a língua que se conecta aos pulmões. Isto permite que ele continue respirando mesmo enquanto engole coisas grandes. Os dragões Komodo podem comer até 80% de seu peso corporal em uma única refeição. Depois de engolir seus alimentos, ele se arrasta para um lugar ensolarado para acelerar a digestão para que os alimentos não apodreçam e envenenem o dragão. Os dragões grandes podem sobreviver com apenas 12 refeições por ano. Após a digestão, o dragão Komodo vomita os chifres, o pêlo e os dentes do animal que ele comeu. Este vômito é coberto por um muco fedorento. Após vomitar, ele esfrega seu rosto na sujeira ou em arbustos para se livrar do muco. Isto sugere que os dragões komodo não gostam do cheiro, assim como os humanos gostam.

Os animais maiores geralmente comem primeiro, enquanto os menores comem depois. Dragões de igual tamanho podem lutar uns contra os outros. Os perdedores geralmente fogem, embora às vezes sejam perseguidos e comidos pelos vencedores.

A dieta do dragão-de-komodo inclui invertebrados, outros répteis (incluindo dragões-de-komodo menores), aves, ovos de aves, pequenos mamíferos, macacos, javalis, cabras, veados, cavalos e búfalos-d'água. Os jovens dragões-de-komodo comerão insetos, ovos, osgas e pequenos mamíferos. Os dragões-de-komodo podem comer pessoas e, eles podem até mesmo desenterrar corpos de seus túmulos para comê-los. Portanto, as pessoas na Ilha de Komodo mudaram suas sepulturas de terra arenosa para terra argilosa e empilharam pedras no topo para impedir que os lagartos desenterrassem corpos mortos.

Como o dragão Komodo não tem um diafragma, ele não pode sugar água quando bebe. Ele também não pode sugar água com a língua. Ao invés disso, ele bebe tomando uma boca cheia de água, levantando a cabeça e deixando a água escorrer pela garganta.

Dragões-de-komodo em Rinca
Dragões-de-komodo em Rinca

Jovem dragão Komodo em Rinca comendo um búfalo de água morta
Jovem dragão Komodo em Rinca comendo um búfalo de água morta

História evolucionária

Fósseis recentes de Queensland sugerem que o dragão Komodo evoluiu na Austrália antes de se espalhar para a Indonésia. Seu tamanho corporal permaneceu estável em Flores, desde que as ilhas foram isoladas pela elevação do nível do mar, cerca de 900.000 anos atrás. O nível do mar caiu muito baixo durante a última era do gelo e descobriu amplas áreas da plataforma continental. O dragão Komodo espalhou-se por estas áreas. Eles ficaram isolados nas ilhas onde vivem hoje, quando o nível do mar subiu novamente. Eles se mudaram para o que é hoje o grupo de ilhas indonésias. Eles se espalharam até o leste da ilha de Timor.

Dragões-de-komodo e pessoas

Nos zoológicos

Os dragões Komodo têm sido populares nos zoológicos há muito tempo. No entanto, são poucos nos zoológicos porque podem adoecer e não ter bebês facilmente. Desde maio de 2009, existem 13 instituições européias, 2 africanas, 35 norte-americanas, 1 cingapuriana e 2 australianas que mantêm os dragões-de-komodo.

Um dragão Komodo foi mostrado em um zoológico pela primeira vez em 1934 no Parque Zoológico Nacional do Smithsonian. Mas, ele viveu por apenas dois anos. As pessoas continuavam tentando manter dragões Komodo em zoológicos, mas a vida dessas criaturas era muito curta. A vida média de um dragão em um zoológico era de cinco anos no Parque Zoológico Nacional. Walter Auffenberg estudou os dragões nos zoológicos e eventualmente ajudou os zoológicos a manter os dragões com mais sucesso.

Muitos dragões em zoológicos podem se tornar mais domesticados que lagartos selvagens em um curto período de tempo em um zoológico. Muitos tratadores de zoológicos tiraram os animais de suas gaiolas para encontrar os visitantes sem nenhum problema. Os dragões também podem reconhecer os humanos individualmente. Entretanto, mesmo os dragões que parecem domesticados podem surpreender as pessoas e se tornar agressivos. Isto pode acontecer com freqüência quando um estranho entra na casa do animal.

Pesquisas com dragões Komodo cativos têm mostrado que eles brincam. Um dragão empurrava uma pá para a esquerda e parecia atraído pelo som do seu movimento através das rochas. Um jovem dragão fêmea no Zoológico Nacional em Washington, D.C. agarraria e sacudiria coisas como estátuas, latas de bebida, anéis de plástico e cobertores. Ela também colocava sua cabeça em caixas, sapatos e outros objetos. Ela não cometia um erro e pensava que esses objetos eram comida; ela só os engolia se estivessem cobertos de sangue de rato.

Perigo para os seres humanos

Os dragões-de-komodo não atacam os humanos com muita freqüência. No entanto, às vezes eles machucam ou matam pessoas.

Em junho de 2001, um dragão Komodo feriu gravemente Phil Bronstein - editor executivo do San Francisco Chronicle. Bronstein tinha entrado na jaula do dragão no Zoológico de Los Angeles depois de ter sido convidado por seu guardião. O guardião do zoológico lhe havia dito para tirar seus sapatos brancos, o que poderia ter excitado o dragão-de-komodo. Bronstein foi mordido em seu pé descalço. Apesar de ter escapado, ele precisava de cirurgia para consertar seu pé.

Em 4 de junho de 2007, um dragão de Komodo atacou um garoto de oito anos na Ilha de Komodo. O garoto morreu mais tarde porque perdeu muito sangue. Esta foi a primeira vez que as pessoas souberam que um dragão havia matado um humano em 33 anos. O povo local culpou os ambientalistas pelo ataque. Pessoas de fora da ilha haviam impedido a população local de matar cabras e deixá-las para os dragões. Os dragões Komodo já não encontravam o alimento de que necessitavam, por isso vieram a lugares onde os humanos viviam em busca de alimento. Muitos nativos da Ilha de Komodo acreditam que os dragões Komodo são na verdade a reencarnação de parentes e devem ser tratados com respeito.

Em 24 de março de 2009, dois dragões de Komodo atacaram e mataram o pescador Muhamad Anwar na ilha de Komodo. Eles atacaram Anwar depois que ele caiu de uma árvore de açúcar e abacaxi. Ele estava sangrando muito devido às mordidas nas mãos, corpo, pernas e pescoço. Ele foi levado a uma clínica na ilha vizinha de Flores, mas os médicos disseram que ele estava morto quando chegou.

Um dragão Komodo no Parque Zoológico Nacional do Smithsonian.
Um dragão Komodo no Parque Zoológico Nacional do Smithsonian.

Dragões Komodo no Zoológico de Toronto. Os dragões-de-komodo em cativeiro muitas vezes engordam, especialmente em suas caudas, devido à alimentação regular.
Dragões Komodo no Zoológico de Toronto. Os dragões-de-komodo em cativeiro muitas vezes engordam, especialmente em suas caudas, devido à alimentação regular.

Protegendo os dragões Komodo

Há muito poucos dragões Komodo, e eles podem não sobreviver. Os lagartos fazem parte da Lista Vermelha de animais em perigo da IUCN. Poucos dragões-de-komodo ainda vivem em suas ilhas de origem.

  • Komodo (1.701)
  • Rincah (1.300)
  • Gili Motang (100)
  • Gili Dasami (100)
  • Flores (ca. 2.000)
  • Padar (Não-Extinto)

No entanto, agora pode haver apenas 352 fêmeas tendo bebês na natureza. O Parque Nacional Komodo foi fundado em 1980 para proteger o dragão Komodo em suas ilhas de origem.

Muitas coisas reduziram o número de dragões, incluindo: vulcões, terremotos, perda de bons lugares para viver, incêndios, animais insuficientes para comer, turismo e caça ilegal.

Comprar ou vender dragões Komodo ou suas peles é ilegal como parte de uma lei internacional chamada CITES (a Convenção sobre o Comércio Internacional de Espécies Ameaçadas de Extinção).

Moeda de 50 rupias da Indonésia mostrando komodo
Moeda de 50 rupias da Indonésia mostrando komodo

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